Первый музыкальный театр в Саратове появился в 1803 году. Его владельцем был пензенский помещик Григорий Гладков. Уже к 1806 году в репертуаре коллектива была 21 опера. Это и знаменитый «Мельник-колдун, обманщик и сват» М.М. Соколовского и А.О. Аблесимова, державшийся в репертуаре всю первую половину XIX столетия, «Русалка» С.И. Давыдова и Н.С. Красносельского, «Служанка-госпожа» Дж. Перголези. В составе первых исполнителей — крепостные крестьяне и вольнонаемные артисты.

В 1875 году в Саратове прошли выступления первой русской оперной труппы под руководством видного театрального деятеля России, актера и антрепренера Петра Медведева. Театральный сезон открылся постановками опер «Жизнь за царя», «Руслан и Людмила» М. Глинки, «Русалка» А. Даргомыжского, «Рогнеда» А. Серова, «Аскольдова могила» А. Верстовского. На сцене пели — контральто Е. Эйбоженко, баритон Д. Усатов, тенор М. Медведев, бас А. Петров. Целый месяц публика с большим интересом и восторгом отзывалась о представлениях. Спектакли были поставлены добротно, зрители отмечали высокий профессионализм артистов. Приезд труппы П. Медведева стал крупнейшим культурным событием и положил начало профессиональной опере в Саратове.

В 1887 году труппу возглавил выдающийся дирижер Иван Палицын. В начале ХХ века за дирижерским пультом стояли блестящие дирижеры России — А. Пазовский, А. Павлов-Арбенин, В. Сук. Обширный репертуар того времени украшали «Аида» Д. Верди, «Тангейзер» Р. Вагнера, «Паяцы» Р. Леонкавалло, «Чародейка» П. Чайковского.

В годы Великой Отечественной войны состав оперной труппы пополнился солистами Большого театра России — Н. Шпиллер и М. Максаковой. В оркестре начали работать столичные музыканты.

Целая эпоха в истории театра связана с именами Ольги Калининой (сопрано) и главного дирижера театра Ниссона Шкаровского. Именно при его содействии в 1956 году состоялись первые гастроли Саратовского театра им. Н.Г. Чернышевского (так назывался театр с 1928 по 1991 годы) в Москве, получившие высокую оценку в центральной прессе.

Заметным явлением сезона 1959 года стал спектакль «Риголетто» Дж. Верди. Главные партии исполнили Галина Ковалева и Юрий Попов, удостоенные впоследствии звания «народный артист СССР».

В 1977 году театр снова был приглашен на гастроли в Москву. На сцене Большого театра показали 15 спектаклей, среди которых наибольшим успехом пользовались «Борис Годунов» М. Мусоргского (1976 г.) и «Аида» Д. Верди (1977 г.). После гастролей за высокие достижения в области музыкального искусства Саратовскому театру оперы и балета было присвоено звание «академический».

В разные годы на сцене театра пели замечательные мастера вокальной школы: Э. Боброва, М. Инсарова, А. Пасхалова, С. Лемешев, народная артистка СССР О. Бардина, заслуженная артистка РСФСР О. Калинина, заслуженные артисты России Г. Серебровский, З. Мельник, Е. Лудер,  народные артисты России Г. Станиславова, А. Рудес, Н. Довгалева, Н. Брятко, В. Верин, В. Баранова, С. Костина, продолжает выступления на сцене театра народный артист СССР Л. Сметанников.

С 1975 года главным дирижером, а с 1991 года — художественным руководителем театра является лауреат Государственной премии РФ, народный артист России Юрий Кочнев. Он осуществил более пятидесяти постановок. Среди них: «Водоворот» Э. Сухоня, «Мазепа» П. Чайковского, «Вильгельм Телль» Дж. Россини, «Хованщина» М. Мусоргского, «Леди Макбет Мценского уезда» Д. Шостаковича, «Дон Жуан», «Волшебная флейта» В. Моцарта, «Жизнь за царя» М. Глинки, «Евгений Онегин» П. Чайковского, «Тоска» Дж. Пуччини, «Повесть о настоящем человеке» С. Прокофьева, «Маргарита» В. Кобекина (мировая премьера), «Бал-маскарад» Дж. Верди, «Орестея» С. Танеева, «Риенци» Р. Вагнера, «Вешние воды» В. Кобекина (мировая премьера), «Петр Первый» А. Петрова и другие.

Оперные спектакли в Саратове ставили талантливые режиссеры — А. Почиковский, Д. Косаковский, В. Шкаровский, С. Штейн, О. Иванова, Ю. Петров, А. Сергеев, Д. Исаичев, В. Милков-Товстоногов, А. Степанюк, Г. Исаакян